De chemische stof in chilipepers laat je mond denken dat hij verbrand is.

De chemische stof in chilipepers laat je mond denken dat hij verbrand is.

Glimmende groene schijfjes jalapeño peper sieren een bord nacho’s. Als je op zo’n onschuldig uitziende peper kauwt, ontploft je mond van het pikante vuurwerk. Sommige mensen vrezen en vermijden het pijnlijke, tranende en sidderende gevoel in de mond. Anderen vinden het heerlijk.

“Een kwart van de wereldbevolking eet elke dag pepers,” merkt Joshua Tewksbury op. Hij is een bioloog die 10 jaar lang wilde chilipepers bestudeerde. Hij houdt toevallig ook van heet en pittig eten.

Chilipepers doen veel meer dan de mond verbranden. Wetenschappers hebben veel toepassingen ontdekt voor de chemische stof die deze groenten hun pittige smaak geeft. Het heet capsaïcine (Kap-SAY-ih-sin) en is het hoofdbestanddeel van pepperspray. Sommige mensen gebruiken dit wapen voor zelfverdediging. Het hoge capsaïcinegehalte van de spray verbrandt de ogen en kelen van aanvallers, maar doodt ze niet. In kleinere doses kan capsaïcine pijn verlichten, helpen bij gewichtsverlies en mogelijk de microben in de darmen beïnvloeden om mensen gezonder te houden. Hoe cool is dat?

Een voorliefde voor specerijen

Waarom zou iemand iets willen eten dat pijn veroorzaakt? Capsaïcine veroorzaakt een stormloop van stresshormonen. Deze zorgen ervoor dat de huid rood wordt en gaat zweten. Het kan iemand ook nerveus of energiek laten voelen. Sommige mensen genieten van dit gevoel. Maar er is nog een reden waarom pepers over de hele wereld op het bord liggen. Hete pepers maken voedsel namelijk veiliger om te eten.

Voeding